I Mets ritirano a sorpresa il numero di Willie Mays in Old Timers’ Day

Sabato pomeriggio i Mets hanno fatto molto di più che ritirare un famoso numero di baseball, sbalordindo una folla nutrita di nostalgia al Citi Field quando è stato rivelato che il numero 24 di Willie Mays sarebbe stato formalmente ritirato. Il team ha onorato il suo recente voto di riconoscere la sua ricca storia di franchising nel giorno in cui ha celebrato il ritorno dell’Old Timers’ Day. E lo ha fatto notare perfettamente.

Sì, 24 era il numero di Willie Mays e nessun atleta nella storia dello sport americano è più strettamente identificato con quella cifra di “Say Hey Kid”. Ma era anche un pezzo essenziale del cuore di una donna di nome Joan Whitney Payson, una fan dei New York Giants nel profondo e un membro del consiglio di amministrazione della squadra, l’unico “no” quando è arrivato il momento di decidere se la squadra dovrebbe trasferirsi a San Francisco.

Pochi anni dopo, Payson divenne la proprietaria della carta dei Mets, un appuntamento fisso nel suo campo da campo, la prima donna in assoluto a possedere una mazza. E sebbene sia vissuta e morta con i suoi Mets, Willie Mays è rimasta la sua preferita. Era il suo sogno che Willie finisse la sua carriera a New York. E nel maggio 1972, quando divenne chiaro che i Giants avrebbero messo a disposizione Mays, si avventò.

Mays stesso, a suo agio a San Francisco, non era sicuro di trasferirsi a est, sapendo di non essere più la forza mozzafiato della natura che un tempo vagava al centro del campo a Coogan’s Bluff. Ma Joan Payson gli ha fatto una promessa.

“Willie”, ha detto, secondo la tradizione della squadra, “sarai l’ultimo Met ad indossare il numero 24”.

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In una cerimonia pre-partita il giorno dell’Old Timer, i New York Mets ritirano il numero 24 di Willie Mays.
Corey Sipkin
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Willie Mays
MLB tramite Getty Images

Questo era abbastanza buono per lui. Notoriamente, ha segnato un fuoricampo nella sua prima partita da Met – contro i Giants, di tutte le squadre, il 14 maggio 1972. A quel punto aveva 41 anni, non era più un bambino, ma non importava. I fan dei Mets sono stati felicissimi di riaverlo a casa. Ha raggiunto gli ultimi 14 dei suoi 660 homer a vita come Met.

Ma Payson morì non molto tempo dopo che Mays si ritirò nel 1973. Ventiquattro scomparvero per un po’, ma il desiderio di Payson non fu mai esaudito. A qualcuno di nome Kelvin Torve è stato in qualche modo emesso il numero nel 1990. Il contraccolpo è stato immediato e Torve ha presto indossato 39. Rickey Henderson e Robinson Cano hanno ricevuto dispense speciali quando sono diventati Mets.

Il numero era a riposo, ma non in pensione. Non prima di sabato.

La storia è stata spesso crudele per gli ultimi giorni di Mays come Met. Qualsiasi giocatore di baseball invecchiato, qualsiasi sport, la similitudine è sempre la stessa: Willie-Mays-che-cade-in-campo. È anche uno stigma grossolanamente ingiusto. Sì, Mays ha perso una palla al sole in Gara 2 delle World Series del 1973. Ma anche Joe Rudi di Oakland (che aveva 27 anni) e Reggie Jackson (anche lui 27).

I Mets erano solo nelle World Series perché Mays ha guidato in una corsa chiave nella decisiva Gara 5 della NLCS. E in quel selvaggio gioco 2 a Oakland? Il singolo a due eliminati di Mays al 12° inning ha rotto un pareggio 6-6 in una partita che i Mets avrebbero vinto 10-7.

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L’armadietto di Willi Mays nel 1973.
Giacobbe Ellis

Ma 24, in verità, non viene tolto dalla circolazione per le 491 apparizioni di Mays con i Mets. Si bloccherà per sempre accanto a 14, 17, 31, 36, 37, 41 e 42 a causa di ciò che significava per il baseball di New York, specialmente quando era giovane e giocava a stickball con i ragazzi del quartiere di Harlem nei suoi civili dopo macinando nove inning nella sua uniforme. È per questo che Joan Whitney Payson si è innamorata di lui nel baseball. E non era sola.

Onorerà la linea di taglio .312/.387/.593 che aveva un New York Giant; brindare ai .345/41 HR/110 RBI accumulati quando vinse il suo primo MVP, a 23 anni, nel 1954; esaltare la più grande giocata difensiva di tutte, quella che fece quella caduta, nelle World Series contro Cleveland, facendo cadere la volata di Vic Wertz nella tasca più profonda del Polo Grounds.

Per lo più, sarà un ricordo permanente del fatto che i Mets erano, in effetti, discendenti di due padri del baseball. La proprietà passata era imperturbabile riguardo ai legami della squadra con i Dodgers, ma i colori dei Mets sono l’arancione oltre al blu. Forse i giorni migliori di Mays sono arrivati ​​con un’uniforme diversa dai Mets, ma anche quella di Jackie Robinson. E ora 24 e 42 saranno legati per sempre alla squadra della National League di New York. Come dovrebbero essere.

Quarantanove anni fa il mese prossimo, uno stanco Mays si avvicinò a un microfono al vecchio Shea Stadium e disse a una folla piangente: “Willie, saluta l’America”. Ma una parte dell’anima del baseball di New York non gli ha mai veramente detto addio. E ora non lo farà mai.

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